funeral jefe vikingo ceremonia
Funeral vikingo del jefe varego Igor de Kiev en el Rus de Kiev. Cuadro de Heinrich Semiradzki (1845-1902)

Desde el siglo VI, cuando los jefes vikingos se sentían morir eran colocados en su nave para realizar el último viaje. En el centro del barco se instalaba una tienda que contenía el túmulo sobre el que descansaba el moribundo. Seguidamente se sacrificaba su perro, a veces partiéndolo por la mitad, y se mataban sus caballos y algún buey, colocando los cadáveres a bordo a fin de que le acompañaran en el viaje y sirvieran a su amo en la otra vida. Parece que, excepcionalmente, también se sacrificó alguna esposa o alguna esclava, estrangulándolas.

El barco, con su fúnebre cargamento, no se alejaba en el mar sino que permanecía junto a la costa de un fiordo o en el estuario de un río. Cuando finalmente moría el jefe, su pariente más cercano encendía una tea y la arrojaba sobre el barco, imitándolo seguidamente todos los familiares.

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El funeral de un vikingo. Cuadro de Frank Dicksee (1853-1928)

El barco y su contenido ardían hasta que se consumía el fuego. Extinguida la pira, las piezas metálicas y partes sin quemar eran recogidas del agua y llevadas a tierra, sobre cuya superficie se colocaban, a veces imitando la disposición del antiguo barco. Después se amontonaba la tierra sobre los restos hasta formar un gran montón. En ocasiones, la nave no era quemada, sino sepultada intacta con su carga, bajo un túmulo de tierra. También parece que, ocasionalmente, algunas viudas fueron quemadas vivas.

Este tipo de funeral no estaba al alcance de todos, se ponía en práctica con personas que poseían estatus en la sociedad y riqueza. Los que no podían permitírselo eran enterrados en una tumba excavada en la tierra o quemado su cuerpo en una pira funeraria. Con la introducción del cristianismo en territorios vikingos a partir de finales del siglo IX y principios del X, la inhumación comenzó a ganar peso frente a la cremación.

Fuentes:

Richard Hall (2008). El mundo de los vikingos

Eric Graf Oxenstierna (1977). Los vikingos